LANSDOWNE

SYMPHONY

ORCHESTRA

Strauss Death and Transfiguration Program Notes

Three  themes  of  the  Romantic  era  are  love,  nature  or  death,  and  the  Romantics  focused  on  creating  a  personal  and  subjective  response  in  the  audience,  to  have them  feel  what  they  felt.  Stunningly,  Strauss  was  24  years  old  when  he  began  this  piece.  (It  may  be  apocryphal,  but  61  years  later,  dying,  he  said  death  felt  like  this  piece.  However,  Strauss  was  a  great  self-publicist,  even  to  the  end!)    Franz  Liszt’s  invention,  the  Tone  Poem  form  influenced  Strauss,  the  idea  of  representing  the  transformative  nature  of  death,  he  was  clearly  led  by  Wagner,  especially  the  Liebestodt  (love-death)  ending  Tristan  &  Isolde.  Strauss’s  tone  poems  are  quite  literal,  with  specific  events,  ideas  or  people  spelt  out.  Strauss  gave  an  outline  of  Death  &  Transfiguration  to  his  friend,  the  concertmaster  and  poet  Alexander  von  Ritter  (and  nephew  of  Wagner,  by  marriage),  who  wrote  a  program  for  the  tone  poem:  

I.  (Largo)  In  a  dark,  shabby  room,  a  man  lies  dying.    The  silence  is  disturbed  only  by  the  ticking  of  a  clock  -  or  is  it  the  beating  of  the  man’s  heart?    A  melancholy  smile  appears  on  the  invalid’s  face.    Is  he  dreaming  of  his  happy  childhood?

 

II.  (Allegro  molto  agitato)  A  furious  struggle  between  life  and  death,  at  whose  climax  we  hear,  briefly,  the  [grand,  ascending]  theme  of  Transfiguration  that  will  dominate  the  final  portion  of  the  work.  The  struggle  is  unresolved,  and  silence  returns.  

III.  (Meno  mosso)  He  sees  his  life  again,  the  happy  times,  the  ideals  striven  for  as  a  young  man.    But  the  hammer-blow  of  death  rings  out.    His  eyes  are  covered  with  eternal  night.  

IV.  (Moderato)  The  heavens  open  to  show  him  what  the  world  denied  him,  Redemption,  Transfiguration  -  the  Transfiguration  theme  first  played  pianissimo  by  the  full  orchestra,  its  flowering  enriched  by  the  celestial  arpeggios  of  two  harps.  The  theme  climbs  ever  higher,  dazzlingly,  into  the  empyrean  [heaven].